Interview

Op een kantoor werken is niet meer van deze tijd

Interview Loes Bazelmans

Deze week interviewt Blueberry Dynamic Loes Bazelmans. Een virtual assistant die maatschappelijk betrokken is en het lef heeft gehad om haar eigen droom achterna te gaan. 

Je hebt 20 maanden in een land cruiser door Centraal Azië en Mongolië gereisd. Werkte je toen al als virtual assistant of is je verlangen naar locatie-onafhankelijk werken daar ontstaan?

Wat heerlijk om daar weer aan herinnerd te worden. Met je eigen auto rondreizen en kunnen gaan en staan waar je maar wilt is echt geweldig. Samen met mijn vriend ben ik in 2017 en 2018 voor 20 maanden weggeweest. Hij op zijn motor en ik bestuurde ons huis op wielen, een oersterke Land Cruiser. 

Vanaf het moment dat we besloten om deze reis te gaan maken was het volle bak sparen. Beide hadden we een goede baan in loondienst en elke maand ging het grootste deel van ons loon naar de spaarrekening. Op die manier lukte het ons om onze droomreis te verwezenlijken. 

Alleen tijdens het reizen beseften we beide dat we van deze manier van reizen een leefstijl willen maken. Een kantoorbaan paste niet meer in dat plaatje. Naarmate we langer op pad waren ging ik me meer verdiepen in de mogelijkheden van locatie onafhankelijk werken. Onderweg ontmoeten we ook al wel eens reizigers die on the road geld verdienden en dat triggerde mij enorm. Hoe doen ze dat? En met welke werkzaamheden? En kan ik dat dan ook doen? Dat waren vragen die door mijn hoofd gingen. En toen kwam het vak virtual assistant op mijn pad en ik dacht ‘yes, dit is het!’. 

Je hebt je duidelijk niet laten tegenhouden door twijfels en onzekerheden. Waren die er wel?

Genoeg! Twijfels over of er wel mensen zitten te wachten op mijn aanbod en hoe ga je dan aan klanten komen? Het scheelt dat op het moment dat ik voor mezelf begon ik eigenlijk niks had. Ik kwam net terug van mijn overland reis en had geen baan waar ik naartoe terug zou keren. Ik had zelfs geen huis waar ik huur of hypotheek voor moest betalen. Ik begon met helemaal niks, had geen vaste lasten die in mijn nek hijgden. Het was voor mij het perfecte moment om de sprong te wagen en voor mezelf te beginnen. Als dat om wat voor reden dan ook niet zou lukken kon ik altijd nog gaan solliciteren. Die gedachte hielp me erg om door te zetten. 

Hoe ontdekte je dat je organisatie skills waardevolle vaardigheden zijn waar veel mensen op zitten te wachten?

Lange tijd heb ik gedacht dat wat ik leuk vind en wat mij makkelijk afgaat dat dat voor iedereen geldt. Daarom was het eerder ook niet in me opgekomen om voor mezelf te beginnen. Maar naarmate ik met meer mensen sprak over het idee bleek dat niet iedereen van nature gestructureerd is, van organiseren houdt en planmatig werkt. Eigenschappen die een hele waardevolle toevoeging kunnen zijn voor andere ondernemers. Ik merk nu dan ook in mijn werk dat mijn klanten op dat vlak juist verschillen van mij en dat ik met het stukje overzicht en aanbrengen van structuur verschil kan maken. Hierdoor kunnen mijn klanten zich volledig focussen op waar hun kracht ligt en zo meer bereiken. 

Hoe heb je je eerste jaar als virtual assistant ervaren?

Ik ben super blij dat ik het lef heb gehad om deze stap te zetten! Momenteel zit ik in Santiago, Chile en mijn werk als virtual assistant heeft dat mogelijk gemaakt. Afgelopen jaar was een bijzonder jaar. Voor jezelf beginnen is echt een persoonlijke reis in sneltreinvaart. Je leert jezelf nog beter kennen omdat je continu met jezelf wordt geconfronteerd. Alles wat wel of juist niet gebeurt kun je terugvertalen naar jezelf. Niet altijd leuk en gemakkelijk, maar heel waardevol en leerzaam. 

Daarnaast heb ik afgelopen jaar ook heel veel nieuwe leuke mensen mogen ontmoeten. In mijn eigen omgeving heb ik geen ondernemers zitten, dus hoe moest ik nu in contact komen met gelijkgestemden om mee te sparren? Door alle facebookgroepen en netwerkbijeenkomsten bleek dat eigenlijk heel eenvoudig. Daardoor heb ik ook wel een hele andere kant van mezelf leren kennen; iemand die het leuk vindt om contact te leggen met nieuwe onbekende mensen, terwijl ik dat vaak toch wel een beetje spannend vind.

Wat is voor jou de kracht van online werken?

De kracht van online werken is dat het heel gemakkelijk is om mensen te ondersteunen. Hulp vragen en hulp geven is nog nooit zo laagdrempelig geweest. 

Je hebt de virtual assistant introductietraining van Blueberry Dynamic gedaan. Is dat ook echt je kickstart geweest voor je nieuwe carrière als VA?

Toen ik eenmaal besloten had om locatie-onafhankelijk te gaan werken was voor mij nog niet meteen duidelijk hoe ik dat precies moest aanpakken en met welk aanbod. Terwijl ik net besloten had om de stap te zetten en dan wel te zien waar het schip strand kwam de kickstarter training (red. virtual assistant introductietraining) van Blueberry Dynamic voorbij. Het had niet op een beter moment kunnen komen. 

Voor mij was het perfect, want het is heel laagdrempelig. Ik zat niet te wachten op een maandenlange training met zelf nog fysieke bijeenkomsten. Wel had ik net dat ene steuntje in de rug nodig en dat bood de kickstarter training van Blueberry Dynamic. Het hielp mij om antwoord te krijgen op vragen zoals wat wordt mijn aanbod, op welke klant ga ik me richten en hoe ga ik me online profileren. 

Je bent een echte avonturier. Het runnen van je eigen onderneming is ook een ontdekkingsreis en groot avontuur. Zie je overeenkomsten tussen zelfstandig ondernemen en de wereld rondreizen?

Het leven is een grote reis. Wat je ook doet, je bent altijd bezig met jezelf beter leren kennen en verder groeien. De manier waarop verschilt van persoon tot persoon. Reizen en het starten van mijn eigen bedrijf hebben mij enorm doen groeien. Beide vragen doorzettingsvermogen, flexibiliteit en creativiteit. Op die vlakken ben ik afgelopen jaren dan ook enorm gegroeid. Als je ondernemen met reizen vergelijkt dan is de grootste overeenkomst toch wel dat geen dag hetzelfde is.

Hoe ziet werken on the road eruit voor jou?

Bij voorkeur werk ik ‘s ochtends, of in ieder geval wanneer het nog niet te warm is. Zodra het echt warm wordt kan ik me veel minder concentreren en dus beter de laptop dichtklappen en gaan genieten van de plek waar ik ben. Een vast dagritme heb ik eigenlijk niet. Het is ook erg afhankelijk van opdrachten die lopen, de ene week is het drukker dan de andere. Daar plan ik dan mijn reisplannen ook weer omheen. Flexibiliteit is erg belangrijk. Niet altijd is het internet even goed als gehoopt en kan ik toch wat minder werk verzetten. Ik heb wel geleerd om dat te accepteren, het komt dan wel weer een volgende dag. 

Het is ook niet altijd even exotisch trouwens. Nu zit ik bijvoorbeeld in een koffietentje van een tankstation te werken. Niks pittoreske aan, maar wel een fijne plek met betrouwbaar internet. Zonder frustratie kan ik hier werk verzetten en vervolgens weer op pad. 

Hoe reageren je klanten op het feit dat je je werk voor hun misschien wel vanaf de andere kant van de wereld doet?

Heel positief, ze vinden het alleen maar mooi dat ik dit doe. Zo word ik door een van mijn klanten al aangekondigd als haar assistente uit Chili. Andere klanten hebben zelf ook weer de droom om het reizen te combineren met hun business waardoor het ook heel leuk is om met hen mijn ervaringen te delen. 

Zelf ben ik altijd open geweest over de wens om het werk ook daadwerkelijk vanuit een andere plek dan Nederland uit te voeren. Het heeft ook voordelen voor mijn klanten. Ik werk bijvoorbeeld wanneer jouw werkdag erop zit. En wanneer mijn klant weer begint aan een nieuwe dag staat alles alweer klaar. Mooi toch, die tijdzones?

Wat is de rode draad die al je klanten met elkaar verbindt en de manier waarop jij ze aan meer besteedbare uren in hun week helpt?

Lange tijd dacht ik dat ik voor hele diverse ondernemers werkte. Ik zag zelf niet meteen een rode draad. Totdat ik laatst met een nieuwe klant hierover sprak en het me snel duidelijk werd dat al mijn klanten zeer maatschappelijk betrokken zijn en hulpverlenend. Het zijn ondernemers die actief zijn o.a. in het sociale domein, holistische therapieën en de milieuvriendelijke kledingindustrie. 

Dat past ook heel goed bij mij, de drang om anderen te helpen en om goed te doen voor de wereld. Op dat vlak verschillen mijn klanten en ik niet veel van elkaar. Het verschil zit hem in mij als structuurmachine en zij zijn de creatievelingen met grootse ideeën. Afgelopen jaar heb ik gemerkt dat dat samen een mooi team maakt. 

Waarom past de virtueel assistent zo goed bij de behoeften van deze tijd volgens jou?

In mijn ogen is het een logische stap ten tijde van alle digitale ontwikkelingen. Het beeld dat je werkt op een kantoor of altijd naast iemand zit is niet meer van deze tijd. Werken en elkaar ondersteunen kan op vele andere manieren. 

Het is niks nieuws dat ondernemers hun team willen uitbreiden om een volgende groeistap te kunnen maken. Was dat voorheen altijd met mensen die op kantoor kwamen werken, nu is dat meer en meer met een flexibele schil van zzp’ers die op afstand ondersteunen. 

De mogelijkheden van flexibel werken past ook weer goed in de persoonlijke behoefte van steeds meer mensen. Een werkdag van 9 tot 5 is namelijk niet voor iedereen te combineren met al het andere wat iemand graag doet. 

Het is een combinatie van factoren die maakt dat je steeds meer mensen de stap ziet maken van loondienst naar het zelfstandig ondernemerschap en dan ook nog eens met werkzaamheden die vanuit thuis of waar dan ook uitgevoerd kunnen worden. 

Veel starters maken zich zorgen over het vinden van klanten. Hoe heb jij je huidige klanten gevonden?

Zelf blijf ik dit ook lastig vinden. Zeker nu ik niet in Nederland ben en het eigenlijk volledig moet hebben van online netwerken. Mijn grootste uitdaging blijft ook klanten vinden en zelf zichtbaar zijn voor nieuwe klanten, maar het gaat goed. De meeste klanten zijn via via bij mij gekomen. Bijvoorbeeld via vrienden en kennissen uit mijn netwerk die op social media hadden gelezen dat ik als VA ben gestart en me daarna linkten aan een ondernemer in hun eigen netwerk. Daarnaast werk ik ook samen met een andere VA die potentiële klanten doorverwijst als ze zelf geen plek heeft of het qua vraagstuk niet bij haar aansluit. Dat vind ik ook het mooie aan het contact met andere VA’s, iedereen doet toch net weer iets anders waardoor het ook heel waardevol is om contact te hebben met elkaar. Het kan je zomaar aan die leuke klant helpen.

Heb je een gouden tip voor anderen die ook als virtual assistant willen starten, maar misschien nog twijfelen?

Afgelopen jaar heb ik meerdere keren met VA’s-to-be gesproken. Allereerst, super leuk om deze gesprekken te voeren. Dus als je van plan bent om virtual assistant te worden, schroom niet en benader de mensen die je als voorbeeld ziet en vraag hen het hemd van het lijf. Ik vind het altijd hele leuke gesprekken. 

Wat ik dan ook als tip geef: ga het gewoon doen. Begin met mensen in je omgeving te vertellen wat je gaat doen, dan gaat het eerste balletje al rollen. Je hoeft niet groots te starten met een website lancering. Gewoon via via je netwerk informeren (zowel online als offline) is een belangrijke eerste stap. Vanaf dan weten mensen ook dat ze je kunnen benaderen en dat is het begin van iets heel moois.

Lees meer interviews met virtual assistants

Dorien Zwarthoed

Dorien Zwarthoed

Nu ik als zzp’er echt alles zelf mag bepalen kan ik ook 100% mezelf zijn​